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Tumeur : que faire lorsque le risque est très faible?

Les oncologues doivent relever le défi de ne rien faire au sujet d’une tumeur à très faible risque

Les oncologues doivent relever le défi de ne rien faire au sujet d’une tumeur à très faible risque.
Pendant des décennies, le mot cancer a été associé à la mort, mais la science gagne de plus en plus de batailles. La survie des patients en Espagne et dans d’autres pays riches dépasse déjà 53% cinq ans après le diagnostic, suffisamment de temps pour être considéré comme guéri dans la plupart des cas. Dans certains types de tumeurs, en outre, la survie est très élevée, comme la prostate (90%), le mélanome (87%) et le sein (85%). Et dans d’autres cas, la mortalité est directement anecdotique.

Une équipe internationale de scientifiques est en train de mettre sur la table une proposition qui a été courue pendant des années parmi les oncologues : arrêter d’appeler certaines lésions cancéreuses à très faible risque. Des experts, dirigés par la psychologue australienne Kirsten McCaffery, avertissent que l’utilisation actuelle du mot cancer incite de nombreux patients à choisir de se faire enlever inutilement un sein ou une prostate.

L’utilisation actuelle du mot cancer incite de nombreuses patientes à choisir de se faire enlever un sein ou une prostate sans qu’il soit nécessaire de le faire.

Les auteurs donnent l’exemple du cancer de la thyroïde, dont l’incidence a été multipliée par cinq ces dernières années dans certains pays. Derrière cette explosion, expliquent-ils, se cachent de nouvelles techniques diagnostiques, comme la tomographie axiale informatisée (TDM), qui a détecté des milliers et des milliers de cas de cancer papillaire de la thyroïde, un type de tumeur qui ne fait habituellement aucun mal. La preuve qu’il est presque toujours inoffensif se trouve dans plus de 4% des autopsies de personnes décédées pour d’autres causes. Et des études récentes au Japon ont montré que la surveillance active de ces tumeurs offre des résultats similaires à la chirurgie d’ablation.

McCaffery, de l’Université de Sydney, et ses collègues mentionnent également le carcinome canalaire in situ – le type le plus courant de cancer du sein non invasif – et le cancer localisé de la prostate. Dans les deux cas, l’amélioration de la technologie a conduit à un surdiagnostic : l’identification de cas de cancer qui n’auraient jamais produit de symptômes. Dans le cas des tumeurs du sein, une récente analyse sur 24 ans aux Pays-Bas a suggéré que jusqu’à la moitié de tous les diagnostics de dépistage par mammographie ne seraient pas nécessaires.

La psychologue Kirsten McCaffery

« Il a été démontré que les femmes ayant reçu un diagnostic de carcinome canalaire in situ ont une peur exagérée et persistante de récidive et de mort « , a déclaré l’équipe de McCaffery. Dans ces conditions, beaucoup de patientes choisissent de se faire enlever un sein ou les deux, plutôt que de se fier à une simple ablation localisée de tumeur ou à une surveillance active.

La proposition de réviser l’utilisation du mot cancer est publiée dans l’une des revues médicales les plus prestigieuses du monde, The BMJ, l’ancien British Medical Journal. McCaffery et sa famille se souviennent du « défi de ne rien faire au lieu de faire quelque chose » auquel sont confrontés les oncologues. « Le fait de retirer l’étiquette cancer de certains états à faible risque peut aider à changer le point de vue des médecins et leur permettre de se sentir plus à l’aise de recommander des options moins invasives aux patients « , notent les auteurs, qui demandent également de discuter de la nomenclature du mélanome in situ et de certaines tumeurs pulmonaires et rénales.

Dans le cas du cancer de la prostate, ils soulignent que l’utilisation généralisée du test de diagnostic du PSA a permis d’identifier les hommes présentant des tumeurs asymptomatiques et peu ou pas de risque. Une étude européenne de 43 000 personnes a estimé que 50% des cas détectés par le dépistage étaient surdiagnostiqués dès 2003. Beaucoup de patients choisissent de se soumettre à une surveillance active, avec des examens réguliers, mais un quart d’entre eux finissent par demander une chirurgie ou une radiothérapie en raison de l’anxiété et de la peur de vivre avec quelque chose à l’intérieur appelé cancer.

« Une fois qu’une lésion est qualifiée de cancer, le patient veut réduire ses pertes « , convient le vice-président de la SEOM.

L’équipe de McCaffery propose de remplacer le mot cancer dans ces cas par des alternatives telles que  » lésions inactives à faible potentiel malin, cellules anormales ou microtumeurs « . La proposition rappelle des initiatives similaires antérieures, comme celle lancée il y a quatre ans par l’oncologue Laura J. Esserman de l’Université de Californie à San Francisco. « Nous proposons d’appeler lésions inactives d’origine épithéliale les lésions (actuellement étiquetées cancer) et leurs précurseurs qui sont peu susceptibles de causer des dommages si elles ne sont pas traitées « , a déclaré Esserman dans The Lancet Oncology.

« Je pense que c’est une grande initiative », applaudit Álvaro Rodríguez Lescure, vice-président de la Société espagnole d’oncologie médicale. « Une fois que vous avez étiqueté une lésion comme étant un cancer, le patient veut la réduire, même si ce n’est pas vraiment nécessaire et que vous pouvez, par exemple, faire un examen annuel par échographie « , explique-t-il.

Rodríguez Lescure, chef du département d’oncologie médicale de l’Hôpital Général Universitaire d’Elche (Alicante), a l’habitude de voir l’anxiété de ses patients lorsqu’ils entendent le mot cancer. « Pour beaucoup de gens, une coexistence impossible à vivre est générée « , se lamente-t-il. L’oncologue a vu des hommes opter pour une ablation radicale de la prostate, prenant un risque d’impuissance sexuelle et d’incontinence urinaire, afin de ne pas vivre avec une lésion à très faible risque étiquetée cancer. « C’est tuer des mouches avec des canons », résume-t-il.

« Il est très sage de changer le nom, parce que beaucoup de lésions ne se comportent pas vraiment comme un cancer. Changer leur nom aide à dédramatiser et à prévenir les dommages aux patients avec des traitements invasifs », défend le vice-président de la Société Espagnole d’Oncologie Médicale.

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